Lady sings the blues: Billie Holiday (1915-1959)

Por Salvador Domínguez 

La extraordinaria Billie Holiday, considerada como una de las mejores cantantes de jazz de todas las épocas, tuvo una infancia especialmente dura. De signo astral Aries, nacida en Filadelfia (Pensilvania) y criada en Baltimore (Maryland), Billie, cuyo nombre real era Elinore Harris, estaba habituada a sobrellevar la pobreza extrema, los prejuicios raciales y las injusticias de la vida en los ghetos negros, así como a superar las secuelas de una violación que sufrió cuando tenía 11 años. 

En 1929, al cumplir los 14, se mudó con su madre a un prostíbulo de Harlem, situado entre la Avenida Lenox y la Séptima Avenida, donde al poco de llegar fue arrestada -junto con su progenitora y otras chicas- en una redada nocturna. Juzgada y condenada, pasó varios meses en un centro de trabajo de Welfare Island, en el East River, lugar al que iban a parar todas las prostitutas y drogadictas negras que empapelaba la policía de la ciudad.

A pesar de estos golpes bajos, del deprimente y brutal ambiente en el que se movía, y de carecer de una mínima instrucción musical, Billie tomó ejemplo de Bessie Smith y Louis Armstrong para desarrollar su enfoque musical y se puso a cantar por los tugurios y bares clandestinos de Brooklyn, primero, y de Harlem, después.




Fue en el Monette´s Club de Harlem donde la descubrió el productor y crítico musical John Hammond Jnr., quien, impresionado por el diamante en bruto que tenía ante sí, empezó a escribir maravillas sobre ella en los periódicos y le organizó sus primeras sesiones de grabación, que transcurrieron entre noviembre y diciembre de 1933. Para la ocasión, Hammond recurrió a su amigo, el clarinetista Benny Goodman, quien citó en el estudio a un grupo de músicos, entre los que figuraba el trombonista Jack Teagarden, con los que grabó los temas Your mother´s son-in-law y Riffin´ the scotch, que apenas tuvieron repercusión comercial y en los que ya se empezaban a esbozar las cualidades que muy pronto la harían famosa.

La joven Billie prosiguió con sus actuaciones en los night clubs de las Calles 125 y 134, en Harlem, y en los de la West 52, entre las avenidas Quinta y Séptima, en Broadway, una calle conocida en el mundo entero como Swing Street, por albergar locales como The Onyx, The Three Deuces, The Downbeat, The Carousel, y The Famous Door, en los que se programaba música en vivo, y que constituyeron auténticos baluartes del jazz durante los años treinta y cuarenta del siglo XX.

* BILLIE HOLIDAY ERA HIJA DE SARAH JULIA `SADIE´ HARRIS (USABA INDISTINTAMENTE EL APELLIDO FAGAN), UNA CRIADA DE 19 AÑOS, Y DEL BANJOISTA CLARENCE HOLIDAY, DE 16. EN SU PARTIDA DE NACIMIENTO FIGURA CON EL NOMBRE DE ELINORE HARRIS. TAMBIÉN UTILIZÓ EL DE ELEANOR FAGAN. DE NIÑA, ELIGIÓ EL SOBRENOMBRE “BILLIE” POR SU ADMIRACIÓN A BILLIE DOVE, UNA ESTRELLA DEL CINE MUDO.

* CLARENCE HOLIDAY LLEGÓ A FORMAR PARTE DE LA ORQUESTA DE FLETCHER HENDERSON. FALLECIÓ DURANTE UNA GIRA, EN DALLAS, TEXAS, EN FEBRERO DE 1937, A CAUSA DE UNA NEUMONÍA.

* EN LA ACTUALIDAD, WELFARE ISLAND ES CONOCIDA COMO ROOSEVELT ISLAND.

* EL BAR CLANDESTINO MONETTE´S , CONOCIDO TAMBIÉN COMO THE COVAN, ERA PROPIEDAD DE LA CANTANTE DE BLUES MONETTE MOORE, ESTRELLA DISCOGRÁFICA DE PARAMOUNT RECORDS.


Teddy Wilson y Lester Young
Billie Holiday hizo su presentación oficial en el Apollo Theatre de Harlem en 1934, y en julio de 1935 volvía a los estudios de grabación de la mano de John Hammond. Esta vez, la acompañó un grupo formado por el pianista Teddy Wilson -como director-, el clarinetista Benny Goodman -que por motivos contractuales figuró con el seudónimo ` Shoeless John Jackson´-, el saxo tenor Ben Webster y el trompetista Roy Eldridge. 

Los arpegios tranquilos y sosegados, y las suaves líneas monocordes que escapaban del piano de Teddy Wilson servían de punto de apoyo a las inflexiones de la cantante, capaz de aprovechar una canción mediocre y convertirla en arte. Hacía de la voz otro instrumento más dentro del grupo, jugando con las figuras y los silencios, retrasando o adelantando ligeramente los tiempos.

Aunque sus discos iban dirigidos principalmente al público negro del mercado del jukebox, éstos llamaron la atención de los músicos de toda Norteamérica, y no tardaron en surgir otros cantantes que incidían en su estilo pausado y relajado. Se estaba convirtiendo en un modelo de referencia. Frank Sinatra, que iba a verla actuar a los clubes de la Calle 52, siempre la reconoció como una de las grandes influencias que tuvo a la hora de aprender a articular una canción.

* ENTRE 1934 Y 1939, COLUMBIA RECORDS FORMA PARTE DEL CONGLOMERADO DE DISCOGRÁFICAS AMERICAN RECORD CORPORATION (ARC), AL QUE TAMBIÉN PERTENECE EL SELLO VOCALION.




Durante esta primera etapa de su carrera, que se extiende hasta 1939, grabó 120 cortes, publicados por las compañías Columbia y Vocalion, en los que, aparte de los ya mencionados, contó con los mejores músicos de jazz del momento: Lester Young, Buck Clayton, Chu Berry, Buster Bailey, Joe Bushkin, Cozy Cole, Jo Jones, Gene Krupa, Bunny Berigan, Artie Shaw ...





Con Lester Young, mantuvo un vínculo muy especial, que entra de lleno en el terreno de la leyenda. La empatía entre ambos era única, y no sorprende que muriesen prácticamente a las vez, como almas gemelas unidas por una química especial. La flexible y sensual voz agridulce de Holiday mezclaba a la perfección con los solos breves y sintéticos de Young. Juntos ` Lady Day´ y ` Pres´, como se apodaron mutuamente, crearon un nuevo estilo que profetizaría la llegada del llamado cool jazz.


BILLIE HOLIDAY Y LESTER YOUNG


Count Basie y Artie Shaw
En marzo de 1937, Holiday renunciaba a sus compromisos en los clubes neoyorquinos y se iba de gira con la banda de Count Basie, una experiencia impagable, que le serviría para refinar su estilo autodidacta y llegar a un público mucho más amplio. Como su pigmentación no era tan negra como la del resto de componentes, solía oscurecerse el rostro utilizando el viejo recurso del blackface, no fuese a ser que alguien la confundiera con una blanca y tuviesen problemas con las siempre irascibles turbas racistas blancas.

Musicalmente hablando, su relación con el grupo fue correcta; no así la convivencia. Su tormentoso affaire sentimental con el guitarrista Freddie Green, un hombre casado, se convirtió en un elemento desestabilizador para unos músicos fogueados, con miles de kilómetros de carretera a sus espaldas, que tenían muy presentes los códigos de conducta necesarios para mantenerse unidos. Tampoco contribuyó mucho a la cohesión interna el particular carácter de la irritable Billie. Sea como fuere, en febrero de 1938 abandonaba la banda de Basie y era reemplazada por Helen Humes.



BILLIE HOLIDAY Y LA ORQUESTA DE COUNT BASIE


Casi ni le dio tiempo a deshacer las maletas, porque, inmediatamente, Artie Shaw la contrató y se la llevó de gira con su big band de 16 músicos. De esta manera, Billie Holiday se convertía en la primera negra en cantar en una orquesta de blancos. Shaw había tenido el coraje de dar el primer paso. Ahora, era cuestión de esperar acontecimientos.

Por de pronto, una primera dosis de realismo: en las giras, a menudo se le vetaba la entrada en los hoteles donde se alojaban sus compañeros músicos, y no podía comer con ellos en los restaurantes o tomarse una copa en los bares. Debía permanecer en el autocar durante las paradas, y había que llevarle los alimentos en una bolsa de plástico. Como tampoco podía usar los aseos, tenía que pedirle al conductor que parase al borde de la carretera para poder hacer sus necesidades fisiológicas. Luego, en las actuaciones, y más si éstas eran en localidades sureñas, desde el público le gritaban todo tipo de improperios de carácter racista, a los que ella respondía agresivamente, con el consiguiente riesgo para su integridad física y la del resto del grupo. Según comentaría después Artie Shaw, “aquella gira sureña fue una pesadilla de principio a fin.”


THE CASINO, BEMUS POINT, N.Y. 
ART SHAW AND HIS ORCHESTRA ... IN PERSON !!!
(JUEVES, 7 DE JULIO DE 1938)


La suma de humillaciones sufridas por Holiday sobrepasó el límite de su paciencia cuando los directores del hotel Lincoln de Nueva York, en el que iba a actuar la orquesta durante unos días, pretendieron que entrara por la cocina, y le pidieron que, mientras no estuviese en escena, desapareciera del salón y se retirara a un cuartucho, hasta que volvieran a llamarla. También le prohibieron sentarse en el bar y cenar en el comedor, como hacía el resto de la orquesta. Para echar más gasolina al fuego, la tabacalera patrocinadora del programa que retransmitía el show se negó a que saliera al aire, y Artie Shaw tuvo que sustituirla apresuradamente por Helen Forrest, una cantante blanca de 19 años. Fue la gota que colmó el vasó. La mujer, soliviantada, explotó, montó en cólera y se despidió de la banda. No volvería a trabajar en ninguna otra orquesta. 

La relación artística entre Holiday y Shaw fue breve. Duró ocho meses escasos y coincidió con el éxito brutal que obtuvo el clarinetista con Begin the beguine (1938), el tema de Cole Porter, que hizo de él una celebridad internacional. Shaw lo había grabado en una sesión del 24 de julio de 1938, de la que salió también un tema cantado por Holiday: Any old time, que fue el siguiente disco publicado por Bluebird Records después del pelotazo del beguine.

* BEGIN THE BEGUINE (1938) ERA LA CARA B DE UN DISCO DE 78 RPM, PUBLICADO POR BLUEBIRD RECORDS (REF: 7746), EN CUYA CARA PRINCIPAL VENÍA EL TEMA INDIAN LOVE CALL, CANTADO POR TONY PASTOR, EL VOCALISTA MASCULINO DE LA ORQUESTA DE ARTIE SHAW. AL FINAL, LA DEMANDA PÚBLICA HACE QUE SE INVIERTAN LAS TORNAS.

* ANY OLD TIME (1938) APARECIÓ EN EL SIGUIENTE 78 RPM DE LA ORQUESTA DE ARTIE SHAW, JUNTO CON EL TEMA INSTRUMENTAL BACK BAY SHUFFLE (BLUEBIRD. REF: 7759).

* OTRAS GRABACIONES QUE REUNEN A BILLIE HOLIDAY Y ARTIE SHAW SON DID I REMEMBER, NO REGRETS, BILLIE´S BLUES Y SUMMERTIMEREALIZADAS EL 10 DE JULIO DE 1936, EN UNA SESIÓN EN LA QUE SHAW (CLARINETE), BUNNY BERIGAN (TROMPETA), JOE BUSHKIN (PIANO), DICK McDONOUGH (GUITARRA), PETE PETERSON (CONTRABAJO) Y COZY COLE (BATERÍA) ACOMPAÑAN A LA CANTANTE. VOCALION PUBLICA LOS 4 TEMAS EN DOS DISCOS DE 78 RPM, CON LAS REFERENCIAS 3276 Y 3288.


Café Society / Strange fruit
Holiday regresó entonces a Nueva York, y por mediación del productor Hammond, ahora metido a empresario, entró a cantar en un club interracial del barrio bohemio de Greenwich Village: Café Society (1, Sheridan Square), atrayendo hacia su persona a un público intelectual de izquierdas muy concienciado políticamente.

* CAFÉ SOCIETY ABRE SUS PUERTAS EN 1938. ES UN CLUB INTEGRADO Y, EN PRINCIPIO, SU PROGRAMACIÓN INCLUYE LOS MISMOS ARTISTAS QUE JOHN HAMMOND PRESENTA EN EL ESPECTÁCULO FROM SPIRITUALS TO SWING, CELEBRADO EN EL CARNEGIE HALL DE NUEVA YORK EL 23 DE DICIEMBRE DE 1938. TAMBIÉN SUELEN ACTUAR LESTER YOUNG, LENA HORNE, SARAH VAUGHAN, MARY LOU WILLIAMS, ART TATUM, PAUL ROBESON, JOSH WHITE, LEADBELLY, THE WEAVERS ...

EN 1948, SU PROPIETARIO, BARNEY JOSEPHSON, SE VE OBLIGADO A CERRARLO, CUANDO SU HERMANO LEON JOSEPHSON ES INVESTIGADO POR EL COMITÉ DE ACTIVIDADES ANTIAMERICANAS DEL SENADOR McCARTHY, Y COLUMNISTAS DE PRENSA TAN INFLUYENTES COMO WALTER WINCHELL ORQUESTAN UNA CAMPAÑA DE DIFAMACIÓN, AFIRMANDO QUE EL LUGAR ES UN NIDO DE COMUNISTAS.

En esas fechas, graba temas como I gotta right to sing the blues, Fine and mellow y Strange fruit (1939), producidos por Milt Gabler, cliente habitual del Café Society, y publicados por el sello Commodore, que hacen que la carrera de Billie dé un vuelco de 180º y adquiera un estatus de culto.

“Southern trees bear a strange fruit.
Blood on the leaves and blood at the root.
Black body swinging in the Southern breeze.
Strange fruit hanging from the poplar trees.”
(Strange fruit)

“Los árboles en el Sur tienen frutos extraños.
Sangre en las hojas y sangre en sus raíces.
Un cuerpo negro balanceándose con la brisa
sureña. Fruta extraña que cuelga de los álamos.”



STRANGE FRUIT. BILLIE HOLIDAY (COMMODORE, 1939)


A estas interpretaciones siguieron otras no menos inspiradas, como las baladas God bless the child, Solitude, I cover the waterfront y Gloomy sunday (1941), editadas por OKeh Records, que le dieron aún mayor renombre.


* STRANGE FRUIT ES UNA COMPOSICIÓN DE LEWIS ALLEN (LETRA), DANNY MENDELSON, Y SONNY WHITE (MÚSICA). COLUMBIA RECORDS, LA COMPAÑÍA CON LA QUE HOLIDAY TENÍA CONTRATO, SE NEGÓ A QUE LA GRABARA, PERO PERMITIÓ QUE LO HICIERA CON COMMODORE RECORDS. LA REVISTA TIME MAGAZINE LA DECLARÓ COMO “LA MEJOR CANCIÓN DEL SIGLO XX”.

GOD BLESS THE CHILD ES UN TEMA DE ARTHUR HERZOG JR. Y BILLIE HOLIDAY.

 SOLITUDE ES UN TEMA DE EDDIE DE LANGE, IRVING MILLS Y DUKE ELLINGTON.

*  I COVER THE WATERFRONT  ES UN TEMA DE JOHNNY GREEN Y EDWARD HEYMAN.

GLOOMY SUNDAY ES UNA COMPOSICIÓN DEL PIANISTA HÚNGARO REZSO SERESS, ESCRITA EN 1933, CON LETRAS DE LASZLO JAVOR. EL TEMA, QUE SEGÚN SU LEYENDA INSPIRÓ CIENTOS DE SUICIDIOS EN EUROPA, ERA CONOCIDO EN ESTADOS UNIDOS COMO “LA CANCIÓN HÚNGARA DEL SUICIDIO”. LOS TEXTOS EN INGLÉS DE LA VERSIÓN DE BILLIE HOLIDAY FUERON OBRA DE SAM LEWIS.

REZSO SERESS SE QUITÓ LA VIDA EN 1968, AL SALTAR POR UNA VENTANA DE SU DOMICILIO EN BUDAPEST. EN 1999, EL REALIZADOR ALEMÁN ROLF SCHÜBEL RODÓ UNA PELÍCULA, TITULADA GLOOMY SUNDAY, INSPIRADA EN DICHA CANCIÓN.


En 1944 firma un nuevo contrato discográfico con Decca Records, que se extenderá hasta 1950, y graba temas tan populares como Ain't nobody's business if I do y Lover man. Entre medias, interpreta su único y pequeño papel como actriz en la película New Orleans (Arthur Lubin, 1947), junto a Louis Armstrong, cuyo mánager, Joe Glaser, también lleva su contratación.



NEW ORLEANS (ARTHUR LUBIN, 1947)

ARMSTRONG Y HOLIDAY

* EN 1940, LA RADIO CADENA CBS, DESPUÉS DE ADQUIRIR LAS ACCIONES DEL CONGLOMERADO DE DISCOGRÁFICAS AMERICAN RECORD CORPORATION (ARC), CIERRA EL SELLO VOCALION, CUYAS PRODUCCIONES SALEN A LA VENTA A PARTIR DE ENTONCES CON LA ETIQUETA OKEH, EN DESUSO DESDE 1935.



JOE GLASSER PRESENTS: AMERICA´S No, 1 SONG STYLIST
BILLIE HOLIDAY ...  IN PERSON 


Desde muy joven, Holiday había sido una consumidora empedernida de hierba, pues se había criado en los opacos fumaderos de Harlem; luego, pasó a esnifar cocaína y a fumar opio, pero, para entonces, 1947, ya estaba completamente enganchada a la heroína, un hábito que supuestamente adquirió a través de su segundo marido, el trompetista Joe Guy, si bien la lista de proxenetas que presuntamente la “iniciaron” en el caballo para poder controlar su dinero es casi tan extensa como libros se han escrito sobre ella.


BILLIE HOLIDAY. FOTO DE WILLIAM P. GOTTLIEB.


* EL FOTÓGRAFO Y CRONISTA MUSICAL NEOYORQUINO WILLIAM PAUL GOTTLIEB (1917-2006) RETRATÓ A LAS GRANDES FIGURAS DE JAZZ DE SU TIEMPO. ENTRE 1943 Y 1948 TRABAJÓ PARA LA PRESTIGIOSA REVISTA DOWNBEAT. SUS FOTOS SON LAS MÁS CONOCIDAS Y LAS MÁS REPRODUCIDAS DE AQUEL PERÍODO MUSICAL


Cielo e infierno
En mayo de 1947, agentes de la Oficina Federal de Estupefacientes la detenían por posesión y consumo de heroína, y un juez la condenaba a un año y un día de prisión en un reformatorio federal para mujeres, en Alderson, West Virgina. Estaba en el apogeo de su carrera. Diez días después de salir de la cárcel, dio un par de conciertos nocturnos en el Carnegie Hall de Nueva York, que atrajeron a una multitud de público y dejaron una más que suculenta taquilla para los organizadores. 

Pero no tardó en retomar la cuesta abajo, empapada hasta el tuétano de ginebra y del adictivo polvo marrón. Para colmo, se encontró con que las autoridades, que en vez de propiciar su rehabilitación parecían empeñados en empujarla al abismo, le habían revocado su “cabaret card”, una licencia sin la cual era prácticamente imposible encontrar trabajo en los clubes neoyorquinos, su hábitat natural.



BILLIE HOLIDAY Y "MISTER"
FOTO: GOTTLIEB, REVISTA DOWNBEAT, 1947


* EN MARZO DE 1947, UNAS SEMANAS ANTES DE SU DETENCIÓN, HOLIDAY, POR SUGERENCIA DE SU AGENTE, JOE GLASER, SE SOMETE A UNA CURA DE DESINTOXICACIÓN EN EL PARK WEST HOSPITAL DE NUEVA YORK, DEL QUE SALE IGUAL DE ENGANCHADA QUE ENTRA.

* BILLIE HOLIDAY ESTUVO INTERNADA EN EL REFORMATORIO FEDERAL DE ANDERSON PAR MUJERES ENTRE EL 28 DE MAYO DE 1947 Y EL 16 DE MARZO DE 1948.

Empieza aquí lo que sus biógrafos definen como la “tercera etapa de la carrera de Billie Holiday”, en la que el deterioro físico causado por las drogas, el licor y la vida dura hace seria mella en sus facultades vocales. Las detenciones por consumo de opiáceos inyectables volverían a repetirse en 1949 y en 1956, aunque no llegó a ser condenada. Sólo tuvo que ingresar en un hospital para una breve cura de desintoxicación ordenada por el juez. 

No obstante, y para hacerle algo de justicia, pues entre los personajes públicos de su generación había muchísimos drogadictos cuya adición nunca fue tan aireada como la suya, ni se les llegó a perseguir y a estigmatizar del mismo modo, parece aconsejable reproducir un fragmento de una entrevista que concedió a la revista Ebony, en julio de 1949: “Estoy atrapada entre la policía de estupefacientes y los traficantes de droga. Es una situación muy extraña. Uno de los agentes parecía decidido a ganarse un ascenso conmigo, y los camellos me amenazan para que vuelva a consumir.”



BILLIE HOLIDAY. REVISTA EBONY. JULIO DE 1949. 


De 1952 a 1957, Holiday trabajó con el productor Norman Granz, propietario de los sellos Clef y Verve, con los que grabó una extensa serie de elepés: Billy Holiday sings, An evening with Billie Holiday (1953), Billie Holiday, At Jazz at the Philharmonic (1954), Music for torching (1955), Velvet mood, Lady sings the blues (1956), Body and soul (1957), Songs for distingue´ lovers, Stay with me, All or nothing at all (1958) ...



BILLIE HOLIDAY (COMMODORE, 1950)
LADY SINGS THE BLUES. BILLIE HOLIDAY (CLEF /VERVE, 1956)
SONGS FOR DISTINGUÉ LOVERS. BILLIE HOLIDAY (VERVE, 1958)
ALL OR NOTHING AT ALL. BILLIE HOLIDAY (VERVE, 1958)


En diciembre de 1957, intervino en el histórico especial de televisión The sound of jazz, en el que cantó su éxito de 1939, Fine and mellow, acompañada por un grupo estelar de músicos de jazz, que incluía a Lester Young, Ben Webster, Coleman Hawkins (saxos tenores), Gerry Mulligan (saxo barítono), Roy Eldridge, Doc Cheatham (trompetas), Vic Dickenson (trombón), Mal Waldron (piano), Danny Barker (guitarra eléctrica), Milt Hinton (contrabajo) y Ossie Johnson (batería).

La legendaria cantante volvería con Columbia Records en 1958, para pergeñar Lady in satin, el disco más controvertido de su carrera, en el que le acompañará la orquesta de Ray Ellis, un director y arreglista al que Holiday admiraba por su trabajo en el álbum Sings for only the lonely (Capitol, 1958), de Frank Sinatra. Por vez primera, la voz de Lady Day iría arropada por cuerdas, arpas, vientos y coros crepusculares de satinados arreglos en lugar de una orquesta de jazz.



LADY IN SATIN. BILLIE HOLIDAY (COLUMBIA, 1958)


Los críticos nunca se pusieron de acuerdo a la hora de juzgar este álbum, cuya grabación se llevó a cabo en febrero de 1958, en los modernos estudios de la Columbia, levantados dentro de una iglesia de la Calle 30 de Manhattan. Para unos, se trataba del trabajo de una cantante en declive, y no era cuestión de regocijarse en las miserias de una artista destrozada. Para otros, entre los que se encontraba el trompetista Miles Davis, cuya opinión más vale tener en cuenta, creían que Lady in satin era lo mejor que había hecho nunca.

Pero, Holiday, consciente de sus limitaciones y del deterioro de su voz, se sentía insegura. Bebía para controlar los nervios, y cuanto más bebía, peor se ponía. Su estado físico era malo y tenía las piernas hinchadas, como consecuencia de una cirrosis hepática. Además, su afición por las sustancias ilegales seguía latente, como nos confirma el propio Miles Davis en un párrafo de su libro Miles: the autobiography: “La última vez que vi a Billie con vida fue a principios de 1959, en el club Birdland, en el que yo estaba tocando. Me pidió dinero para comprar heroína y le di lo que tenía, algo así como 100 dólares.”

EL ELEPÉ LADY IN SATIN (1958) LO PRODUJO IRVING TOWNSEND.

EL LIBRO MILES: THE AUTOBIOGRAPHY, DE MILES DAVIS Y QUINCY TROUPE, FUE PUBLICADO EN 1989 POR LA EDITORIAL SIMON & SCHUSTER.

EL CLUB DE JAZZ BIRDLAND, PROPIEDAD DE MORRIS REVEY, SE INAUGURA EL 15 DE DICIEMBRE DE 1949, EN EL 1678 DE BROADWAY, CERCA DE LA CALLE 52. SU NOMBRE HACE REFERENCIA AL APODO DE CHARLIE PARKER: “BIRD”.

CERRÓ SUS PUERTAS EN 1965. EN 1986 VOLVIÓ A ABRIRLAS, EN EL 2745 DE BROADWAY. ACTUALMENTE ESTÁ UBICADO EN LA CALLE WEST 44.

*  EN MARZO DE 1959, BILLIE HOLIDAY GRABA VARIAS CANCIONES -PRODUCIDAS POR RAY ELLIS, PARA MGM RECORDS-, QUE SALEN PUBLICADAS EN EL ÁLBUM BILLIE HOLIDAY: HER LAST RECORDING.




El 30 de mayo de 1959, Billie perdía el conocimiento y era ingresada en una clínica privada, cuyos responsables, al verle las marcas de los pinchazos en el brazo, insistieron en que debía acudir a un centro público. La llevaron entonces al Hospital Metropolitano de Nueva York, que no tardó en llenarse de periodistas en busca de un reportaje o de una foto, por lo que la instalaron en una habitación individual.

Diez días después, cuando parecía empezar a recuperarse, una enfermera -según Holiday, se trataba de una policía secreta- encontró en su cuarto unos polvos sospechosos. Automáticamente, los médicos informaron a la Oficina Federal de Estupefacientes, cuyos agentes, después de interrogarla en la cama, amenazándola con llevársela presa si no “cantaba” quién le había proporcionado la droga,
requisaron todas sus pertenencias (un tocadiscos portátil, los discos, una radio y algunos cómics) y la pusieron bajo arresto, sin poder recibir visitas, con tres mujeres policía haciendo guardia en la puerta de la habitación.

Entre tanto, el fiscal del distrito iniciaba los trámites para trasladarla a una prisión federal. No cabe duda de que todos estos funcionarios públicos se comportaron de manera ejemplar, haciéndole más agradables sus últimos días a una pobre enferma terminal. ¡Buena gente ...! Después de más interrogatorios, que incluyeron la toma de fotografías y de huellas dactilares, el corazón de Billie Holiday dejaba de latir en la madrugada del 17 de julio de 1959, privado de música, de lectura, y de la compañía de otros corazones amigos.





Tres años antes de fallecer, la editorial Doubleday de Nueva York había publicado su autobiografía: Lady sings the blues (1956), escrita por un periodista del New York Post, William Duffy, basándose en unas conversaciones con la artista. La veracidad del libro fue puesta en duda por críticos y analistas musicales de la época, pues, según ellos, Holiday recurría a la hipérbole en la mayoría de sus relatos. Ya que no podía cambiar su pasado, lo contaba un modo distorsionado y exagerado. Cuarenta años después, el biógrafo Stuart Nicholson, en su libro Billie Holiday (Northeastern UP, 1995), sugirió que muchas de aquellas historias contadas por Lady Day eran bastante más ciertas y precisas de lo que parecían en principio.





* EL LIBRO LADY SINGS THE BLUES HA SIDO PUBLICADO EN ESPAÑA POR LA EDITORIAL TUSQUETS.

EN 1972, BERRY GORDY JNR., DUEÑO Y FUNDADOR DE MOTOWN RECORDS, PRODUCE LADY SINGS THE BLUES (SIDNEY J. FURIE, 1972), UNA PELÍCULA BASADA MUY SUPERFICIALMENTE EN LA AUTOBIOGRAFÍA DE BILLIE HOLIDAY Y RODADA A MAYOR GLORIA DE LA CANTANTE DIANA ROSS, ESTRELLA DEL SELLO Y AMANTE DE GORDY



BILLIE HOLIDAY,  GRABACIONES CLAVE:
Your mother´s son-in-law, Riffin´ the scotch (Columbia, 1933), Did I remember, No regrets, Billie´s blues, Summertime, A fine romance, I can´t pretend (Columbia, 1936), He´s funny that way, A sailboat in the moonlight (Columbia, 1937), Let´s call the whole thing off, They can´t take that away from me (Vocalion, 1937), Now they call it swing, You go to my head, I can´t get started, The very thought of you (Vocalion, 1938), Long gone blues (Columbia, 1939); Fine and mellow, Strange fruit, I gotta right to sing the blues, Yesterdays (Commodore, 1939); Loveless love, St. Louis blues –con Benny Carter-, Them three eyes (Columbia, 1940), God bless the child, Solitude, Am I blue, Georgia on my mind, Gloomy sunday, I cover the waterfront (OKeh, 1941), That ole devil called love (Decca, 1944); I´ll be seeing you, I´ll get by, She´s funny that way –con Eddie Heywood and his Orchestra- (Commodore, 1944), Big stuff (Decca, 1946), Easy living (Decca, 1947), My man, Weep no more (Decca, 1948); You can´t lose a broken heart –con Louis Armstrong-, Ain´t nobody´s business if I do (Decca, 1949), Lover man (Decca, 1951).

ÁLBUMES CLAVE:
Billie Holiday (Commodore, 1950), Billie Holiday sings (Columbia, 1950), Lover man (Decca, 1951), Billie Holiday (Clef, 1954), Lady sings the blues (Clef, 1956), Body and soul (Verve, 1957); Lady in satin -con Ray Ellis and his Orchestra- (Columbia, 1958), 16 most requested songs -recopilatorio- (Columbia, 1996), Ultimate Billie Holiday - recopilatorio- (Verve, 1997), The complete Commodore recordings -recopilatorio- (GRP, 1997).


© del texto: Salvador Domínguez. 2008

El Renacimiento de Harlem : La Mecca del 'Nuevo Negro'

Por Salvador Domínguez 


Se suele denominar `Renacimiento de Harlem´ a un período de actividad creativa sin precedentes en todas las ramas del arte, cuya irrupción coincide con la vuelta del negro americano a los Estados Unidos, después de combatir en Europa en las unidades especiales negras durante la I Guerra Mundial. El hecho de haber servido a su país en las trincheras francesas sirvió para afirmarle en su condición de ciudadano, y le hizo ver, además, que existía un mundo más allá del ghetto. 


NÚMERO DE "SURVEY GRAPHIC", TITULADO "HARLEM, LA MECCA DEL NUEVO NEGRO"
EN SU PORTADA: UNA ILUSTRACIÓN DEL TENOR LÍRICO Y COMPOSITOR ROLAND HAYES, 
HECHA POR WINOLD REISS (1925). THE NEW YORK PUBLIC LIBRARY 


A esta toma de conciencia había que sumarle el orgullo de ver los méritos que a estas tropas se les reconocían en países como Francia y Bélgica, en donde el negro va a conocer al hombre blanco europeo, el cual es muy parecido al estadounidense, pero muy distinto en su trato social hacia él. Esta circunstancia dio lugar a que los negros manifestaran abiertamente su desagrado ante las restrictivas costumbres sociales imperantes en la vida norteamericana, y empezaran a considerar que esas injusticias que sufrían eran un mal, y no el sino eterno de su raza.


SOLDADOS DEL REGIMIENTO DE INFANTERÍA 369 DE ESTADOS UNIDOS, 
CONOCIDO POPULARMENTE COMO "THE HELL FIGHTERS", POR SU ARROJO EN COMBATE. 


* ESTADOS UNIDOS, 7 DE OCTUBRE DE 1913:
EL FABRICANTE DE AUTOMÓVILES HENRY FORD DESENCADENA UNA AUTÉNTICA REVOLUCIÓN INDUSTRIAL -EN SU FACTORÍA DE HIGHLAND PARK (MICHIGAN)- AL INTRODUCIR LA CADENA DE MONTAJE. 

HENRY FORD

FORD CALCULA QUE ESTE SISTEMA REDUCIRÁ EL TIEMPO DE MONTAJE DE UN COCHE A UN MÁXIMO DE SEIS HORAS, CON LO QUE AUMENTARÁ LA PRODUCCIÓN Y BAJARÁN SENSIBLEMENTE LOS PRECIOS.


CADENA DE MONTAJE FORD, HIGHLAND PARK (MICHIGAN)


La Gran Migración
En 1923, en Harlem había censadas 300.000 personas de raza negra, en lo que Jack Kerouac llamaría, 30 años más tarde, `La Mayor Calle de Negros Americanos del Mundo´. La economía de guerra había creado muchos puestos de trabajo en las fábricas norteñas, que fueron ocupados por afroamericanos.  El  éxodo de los campos de cultivo de los estados del Sur hacia las ciudades industrializadas del Norte empezó a ser masivo a partir de 1914, cuando el industrial Henry Ford ofreció cinco dólares diarios a los negros que trabajaran en su fábrica de automóviles, en Detroit. Un mundo de oportunidades se abrió a los ojos de los trabajadores agrícolas del Sur, quienes sólo conocían la vida en la miseria.


 LENOX AVENUE. HARLEM. 1920

Fue entonces cuando se empezó a hablar de “negros del Norte” y “negros del Sur”. Los recién llegados trajeron consigo las viejas costumbres y las viejas actitudes, pero más les valía aclimatarse rápidamente a los conflictos y rarezas de la vida en las urbes norteñas. Se estima que, entre 1920 y 1925, abandonaron el Sur dos millones de afroamericanos.

La población negra de Nueva York, que en 1910 era de 91.709 habitantes, en 1930 pasó a 327.706; y la de Chicago, de 44.102 a 233.903. Tan significativo fue el flujo de población durante ese período, que es citado en los libros de historia con el nombre de La Gran Migración.


DÍA FESTIVO EN HARLEM, EN TIEMPOS DE LA GRAN MIGRACIÓN


Harlem, capital del `Nuevo Negro´
Grandes comunidades negras se desarrollaron en Chicago, Detroit y Buffalo. Pero la más espectacular de todas fue Harlem, en el norte de la isla de Manhattan, un barrio localizado entre las Calles 114 y 156, flanqueado por la avenida St. Nicholas, al oeste, y el río East Harlem, al este, que se convirtió en la Tierra Prometida. 


HARLEM, 1927


En ningún otro lugar del mundo podías hallar una zona geográfica tan concentrada; una metrópoli incrustada dentro de otra, habitada exclusivamente por afroamericanos: Maestros, policías, predicadores, obreros, barrenderos, taberneros, niños, amas de casa, cocineros, artistas, trabajadoras del sexo, proxenetas, traficantes de droga y hasta millonarios ... Todos negros.


ANIMADAS FLAPPERS DE HARLEM -1925

HARLEM DANDY. MIGUEL COVARRUBIAS (1927)
HARRY RANSOM CENTER 


En el aire de Harlem flotaba un espíritu de esperanza, de progreso y de posibilidades, que se vislumbraban particularmente atractivas para los más jóvenes, cuyas voces, risas y músicas resonaban por las calles del vecindario. Se aplicaron a sí mismos el calificativo de `Nuevos Negros´ (New Negroes), manifestando una nueva militancia que va a hacer despertar el orgullo de una raza denigrada  por el Sistema. 


FLETCHER HENDERSON

LOUIS ARMSTRONG


DUKE ELLINGTON

CAB CALLOWAY 

COTTON CLUB. (644 LENOX AV. Y 142nd STREET)


Este movimiento generacional va a dar pie a un nuevo tipo de arte. Harlem, como capital del `Nuevo Negro´, se convierte en centro mundial del jazz afroamericano, de la literatura y de las Artes, y muchos creadores negros se ven atraídos por su vibrante torbellino  magnético.



Duke Ellington, Fletcher Henderson, Fats Waller, Cab Calloway, Bessie Smith y Ethel Waters actúan regularmente en sus clubes nocturnos. Intelectuales como James Weldon Johnson, Claude McKay, Langston Hughes, Zora Neale Hurston y Countee Cullen publican sus escritos en los periódicos locales; y la gente asiste fervientemente a las galerías de arte en las que exponen el pintor Aaron Douglas y el escultor  Richmond Barthé. 



Por si esta hiperactividad artística "made in Harlem" fuese escasa, un negro llamado Harry Pace creaba la primera discográfica afroamericana de la historia: Black Swan. El hecho de que Mamie Smith hubiese vendido 70.000 discos -solamente en Harlem-, y el creciente Nacionalismo Negro, abanderado por líderes como Booker T. Washington, animaron a Pace a fundar su propia compañía: Pace Phonograph Company Inc., y su sello discográfico: Black Swan, que inauguró en marzo de 1921. 


HARRY PACE 

Dispuesto a hacerse con el mercado afroamericano y a promocionar la cultura musical de los de su raza, Pace convirtió el sótano de su domicilio en Harlem (257 West 138th street) en una oficina, y contrató como supervisor musical de las grabaciones al pianista y gran director de orquesta Fletcher Henderson, y puso de director artístico al compositor de música sinfónica William Grant Still.




La estrella del sello era la cantante Ethel Waters, a la que promocionaron fuertemente, organizándole una gira por 53 ciudades de 21 estados, acompañada por The Black Swan Jazz Masters, una prodigiosa banda formada por ocho músicos negros. El éxito de la turné, que estuvo en marcha desde el otoño de 1921 hasta el verano de 1922, impulsó meteóricamente las ventas de sus discos, con lo cual Pace pudo comprar un edificio en la Séptima Avenida de Manhattan y una fábrica de prensaje en Long Island, estableciéndo su firma como una de las principales discográficas emergentes del país.



ETHEL WATERS 


Black Swan abarcaba una producción diaria de 6.000 discos, pero la fuerte competencia de otros sellos de capital blanco (Okeh, Columbia, Paramount, Vocalion, Gennett, Autograph), hizo que muchos de sus artistas dejaran de serlo y firmasen nuevos contratos con otras compañías. Ethel Waters, la más rentable de su establo, los dejó y se fue con la Columbia. Su reemplazo, Trixie Smith, pese a ser una intérprete de gran talento, no tenía su talla artística ni su tirón popular. Fue el canto del cisne para Black Swan. En diciembre de 1923 se declaraba en bancarrota, y en mayo de 1924 era absorbida por Paramount Records. El de Black Swan fue un ilusionante sueño de integración racial que duraría tres años escasos.






* BLACK SWAN NO SÓLO SE DEDICÓ A GRABAR ARTISTAS DE JAZZ Y DE BLUES, TAMBIÉN LO HIZO CON CANTANTES E INSTRUMENTISTAS AFROAMERICANOS DE MÚSICA CLÁSICA.


Casi simultáneamente a la irrupción de Black Swan, los musicales teatrales negros comenzaron a despertar el interés del gran público, gracias principalmente al enorme éxito de la obra Shuffle along (1921), de Eubie Blake y Noble Sissle. El cantante, autor y líder de banda Noble Sissle (1889-1975) había sido miembro de la célebre Orquesta del Regimiento 369, dirigida por Jim Europe, con la que viajó a Europa durante la I Guerra Mundial, antes de unirse al pianista Eubie Blake (1887-1983) y formar un tándem como autores de temas de grandísimo éxito. Los más representativos y los que mayores triunfos obtuvieron fueron I´m just wild about Harry y Love will find a way, dos clásicos de los años 1920, que compusieron para la anteriormente citada Shuffle along (1921), primer musical de Broadway escrito, dirigido e interpretado exclusivamente por afroamericanos. El sueño parecía estar en marcha ...

* EL TEMA I´M JUST WILD ABOUT HARRY FUE INCLUIDO EN EL LARGOMETRAJE THE ROARING TWENTIES (RAOUL WALSH, 1939), INTERPRETADO POR LA ACTRIZ Y CANTANTE PRISCILLA LANE. EN 1948, EL PRESIDENTE HARRY S. TRUMAN LO UTILIZÓ COMO CANCIÓN PROMOCIONAL EN SU CAMPAÑA ELECTORAL DE AQUEL AÑO.




* EN 1923, NOBLE SISSLE Y EUBIE BLAKE PARTICIPAN EN TRES FILMES DE LEE DEFOREST, EN LOS QUE EL CÉLEBRE FÍSICO ESTADOUNIDENSE UTILIZA SU FAMOSO PROCESO DE SONIDO “PHONOFILM”, QUE SE ENCUENTRA EN FASE EXPERIMENTAL. 



RENACIMIENTO DE HARLEM /  LITERATURA 
James Weldon Johnson (1871-1938)  Profesor, poeta, letrista de canciones y activista de los Derechos Civiles, nacido en Jacksonville (Florida). Graduado en la Universidad de Atlanta, ejerció como maestro rural en un pueblo de Georgia, y llegó a ser director de la Escuela de Jacksonville, de la que su madre era profesora. En 1895, fundó el diario The Daily American, dirigido a la comunidad afroamericana de su ciudad, pero la escasez de medios económicos le obligó a dejarlo. Se dedicó entonces a escribir canciones para musicales teatrales, que tuvieron gran repercusión; una aventura que le llevará a afincarse en Nueva York. 

Desencantado por los estereotipos raciales que, a su juicio, propagaba la música popular, dejó de lado esa actividad y cursó un posgrado en la Universidad de Columbia (Nueva York), con la intención de ampliar sus conocimientos literarios. Con un cargo del Gobierno viajó a Venezuela, y Nicaragua. Allí contrajo matrimonio con Grace Nail y escribió su primera novela: La autobiografía de un exhombre de color (The autobiography of an ex -coloured man, 1912), publicada anonimamente.


JAMES WELDON JOHNSON



Fue redactor del diario New York Age, que se significó en la lucha por la igualdad de derechos, y, entre 1916 y 1930, ocupó el cargo de secretario general de la National Association for the Advancement of Colored People (NAACP). Publicó dos libros de poemas: Fifty years and other poems (1917) y God´s trombones: seven negro sermons in verse (1927), y una extraordinaria antología: The book of American Negro poetry (1922), The book of American Negro spirituals (1925) y The second book of negro spirituals (1926), en la que recopila una buena parte de la cultura ancestral afroamericana.

Sus tres últimos trabajos literarios fueron Black Manhattan (1930), la autobiográfica Along this way (1933), y Negro americans, what now? (1934), en la que propone la integración como única vía para solucionar los problemas raciales de Norteamérica. Falleció en 1938, cuando un tren arrolló su vehículo, cerca de su residencia de verano en Wiscasset (Maine). Fue enterrado en Harlem.




Claude McKay (1889-1948) Su contribución al Renacimiento de Harlem fue notable, por su poesía y por las novelas, cuentos cortos y libros autobiográficos que publicó, creando con sus primeras obras el ambiente propicio para que cristalizara el movimiento. McKay nació en Jamaica, y escribió su primer libro de versos, Songs of Jamaica (1909), utilizando el dialecto local para describir con mayor precisión las costumbres de los negros de la isla, que fue colonia británica desde 1655 -cuando los ingleses se la arrebataron a España- hasta 1962, en que logró su independencia dentro de la Commonwealth.  

En 1912, marchó a Estados Unidos, y estudió Agronomía en la Universidad de Kansas City, con la intención de colaborar al desarrollo agrícola en su país. Dos años después, se instaló en Harlem, congenió con líderes políticos y espirituales del movimiento negro, como Joel Spingarn, crítico literario y uno de los fundadores de la NAACP, y escribió los sonetos Invocation y The Harlem dancer, publicados en la revista vanguardista Seven Arts, en su ejemplar de diciembre de 1917. 



Sobrecogido por los graves disturbios raciales que, en 1919, se desencadenaron en varias ciudades de los Estados Unidos, principalmente en Chicago, McKay escribió el combativo poema Si tenemos que morir (If we must die)en el que hacía un llamamiento a la movilización civil en contra de la opresión del Sistema. Colaboró en periódicos de corte izquierdista, como los socialistas Worker´s Dreadnaught y The Liberator, y cultivó una buena amistad con el escritor, autor de canciones y activista político James Weldon Johnson. 


If we must die—let it not be like hogs 
Hunted and penned in an inglorious spot, 
While round us bark the mad and hungry dogs, 
Making their mock at our accursed lot. 
If we must die—oh, let us nobly die, 
So that our precious blood may not be shed 
In vain; then even the monsters we defy 
Shall be constrained to honor us though dead! 

Oh, Kinsmen! We must meet the common foe; 
Though far outnumbered, let us show us brave, 
And for their thousand blows deal one death-blow! 
What though before us lies the open grave? 
Like men we'll face the murderous, cowardly pack, 
Pressed to the wall, dying, but fighting back!

(If We Must Die, Claude McKay)
Publicado en The Liberator, 1919
Publicado en el poemario Harlem Shadows, 1922
Recitado por Winston Churchill en la Cámara de los Comunes, 1942




CLAUDE McKAY


Atraído emocionalmente por el ideario marxista, en 1922 visitó Inglaterra, Alemania y la Unión Soviética. En Moscú, asistió al Cuarto Congreso de la Tercera Internacional Comunista (noviembre de 1922), y pronunció un discurso en el Kremlin, denunciando la discriminación racial existente en Norteamérica. Después, estuvo en Francia, España y Marruecos, y no regresó a Estados Unidos hasta 1934. De su producción literaria destacan la novela Banjo (1929), los libros de poemas Harlem Shadows (1922) y Gingertown (1932); una autobiografía: A long way from home (1936), y Harlem: negro metrópolis (1940), su obra póstuma.




Countee Cullen (1903-1946) Poeta neoyorquino, reconocido por sus trabajos líricos de temática afroamericana. Cullen se labró una gran reputación nada más publicar su primera colección, Color (1925), a la que siguieron Copper sun (Sol de cobre, 1927) y The ballad of a brown girl (La balada de una chica oscura, 1927). Fue autor de la novela One way to heaven (Un camino al Cielo, 1932), un retrato vitalista de la vida en Harlem. Escribió el musical St. Louis woman (1946), en colaboración con Arna Wendell Bontemps.


COUNTEE CULLEN


Langston Hughes  (1902-1967) Autor de poemas, novelas de ensayo, artículos de prensa y autobiografías. Originario de Joplin (Misuri), James Mercer Langston Hughes estudió Ingeniería en la Universidad de Columbia (Nueva York), de la que se despidió para concentrarse en sus escritos. En sus años mozos, trabajó como pinche de cocina, cobrador de autobús, y marinero, un empleo que le llevó a conocer distintos países de África y Europa.  En 1929, obtuvo una licenciatura en la Universidad de Lincoln (Pensilvania).


LANGSTON HUGHES


Durante la Guerra Civil Española, en la que numerosos afroamericanos combatieron en el bando republicano alistados en la Brigada Lincoln, Hughes vivió en Madrid, como corresponsal del diario negro The Baltimore Afro American. Fue galardonado con distintos premios literarios.  

Entre sus obras más aclamadas destacan los poemas The negro speak of rivers, Mexican market woman, la colección The weary blues, inspirada en la música de jazz y de blues, y el ensayo The negro artist and the racial mountain (El artista negro y la montaña racial), que describe las vicisitudes de aquellos artistas afroamericanos de los años 1920.


LANGSTON HUGHES


I, too, sing America.
I am the darker brother.

They send me to eat in the kitchen
When company comes,
But I laugh,
And eat well,
And grow strong.

Tomorrow,
I’ll be at the table
When company comes.
Nobody’ll dare
Say to me,
“Eat in the kitchen,”
Then.

Besides,
They’ll see how beautiful I am
And be ashamed—
I, too, am America.


(Langston Hughes, “I, Too” from Collected Poems. © 1994)


A lo largo del tiempo, algunos estudiosos sumamente curiosos han analizado la obra de Langston Hughes, queriendo establecer una posible homosexualidad, basándose en la lectura de poemas como Young sailors, Waterfront streets, Desire y Café 3.A.MLa comunidad gay estadounidense, a través de distintas asociaciones, publicaciones impresas y portales de Internet, lo considera, junto con Countee Cullen y Claude McKay, uno de los suyos, aunque ninguno de los tres llegara a reconocerlo públicamente. Claro que ..., a ver quién era el guapo que se atrevía a salir del armario, pese a la tolerancia sexual imperante en el Harlem de los años 1920.


Angelina Weld Grimké (1880-1958) Autora de poemas como Rosalie, If, To her of the cruel lips, El beso, Autumn, Give me your eyes, Caprichosa y My shrine, testimonios de una artista concienciada con el papel de la mujer en una época de cambios sociales y culturales. Impulsada por la obsesión y la necesidad de expresarse, la obra de Angelina Weld Grimké, que describe amores ocultos, irrealizables o no correspondidos, ha sido ponderada como un canto a la emancipación femenina. Su figura ha sido ensalzada por diversas asociaciones de lesbianas de Estados Unidos


RACHEL, ANGELINA WELD GRIMKÉ (1920)


Alice Dunbar-Nelson  (1875-1935) Poetisa, novelista, activista política y periodista, nacida en Nueva Orleáns, Luisiana, de antepasados blancos, negros e indios. Según los analistas de su obra, su inclinación sexual hacia las mujeres influyó significativamente en su creatividad. La fuente de su arte era el amor, la misma que ha inspirado millones de poemas, desde Safo hasta nuestros días. Una buena parte de su producción literaria tuvo que ser rescatada con posterioridad, pues muchos de sus mejores sonetos no llegaron a ser publicados en su momento.  Estaba casada con el poeta Paul Laurence Dunbar.






Zora Neale Hurston  (1891-1960)  Novelista, folclorista y antropóloga. Conocida por su novela Their eyes were watching God (Sus ojos miraban a Dios, 1937), Zola Neale Hurston fue, junto con Langston Hughes y Wallace Thurman, productora y editora de la revista literaria Fire!!, una ambiciosa pero efímera publicación que sentó las bases del Renacimiento de Harlem.


PORTADA DEL PERIÓDICO RADICAL NEGRO, FIRE !!
POR AARON DOUGLAS


Admiradora de las tesis pacifistas del activista afroamericano Booker T. Washington, Hurston se desmarcó de la visión colectivista, que incluía el comunismo, de otros artistas de su generación. En su libro Mules and men (Mulas y hombres, 1935) hizo un profundo análisis del folclore afroamericano, puntualizando sus características étnicas y creando a la sazón un grupo de música y danza, que presentó en Broadway. 




Su novela Seraph of the Suwanee (1948), cuyos protagonistas eran trabajadores blancos de la clase baja, rompió los encorsetamientos raciales de la narrativa estadounidense, pues resultó innovador, y criticado también, por el simple hecho de que una negra pudiera ponerle voz a unos diálogos entre blancos. Tras su publicación, dejó de escribir y se retiró a Florida.


ZORA NEALE HURSTON




Wallace Thurman  (1902-1934) Natural de Salt Lake City (Utah), se asentó en Harlem en 1925. Fue reportero y editor de publicaciones y revistas como Fire!!, The Looking glass, The messenger,Harlem: A forum of negro life, faros de la cultura afroamericana en aquellos días de oscuridad. Trabajó también en la redacción del diario World Tomorrow, de capital blanco. 



En 1929, presenta el drama teatral Harlem: a melodrama of negro life in Harlem, estrenado en el Apollo Theatre (253 W. 125th. Street) de Harlem. Un sector de la crítica opina que la obra extrae lo peor de la raza negra, por explotar de modo sensacionalista, a su juicio, aspectos como la sensualidad y la lujuria. Aún así, es un rotundo éxito.






Thurman sostenía acertadamente que el hecho de que los críticos literarios blancos fuesen demasiado indulgentes con los escritores negros suponía una rémora para su propia evolución, pues el paternalismo y la condescendencia no son buenos acicates para la superación artística.  Publicó las novelas The blacker the berry (1929) e Infants of the spring (1932), presentando un nítido relato sobre la decadente vida bohemia y marginal en Harlem, de la que él mismo era protagonista, en la que no escaseaban descripciones explícitas del submundo homosexual. 




Gran aficionado a la bebida y a las juergas, Wallace Thurman falleció de tuberculosis, justo después de publicar su tercera y última novela: The interne (1934), una historia de corruptelas en un hospital neoyorquino, el City Hospital de Welfare Island, en el que, sarcásticamente, el escritor estuvo internado hasta su muerte, tras pasar seis meses de espera en una sala para enfermos terminales. Lo enterraron el día de Nochebuena de 1934.

*  UN PERSONAJE ÍNTIMAMENTE ASOCIADO AL “RENACIMIENTO DE HARLEM” ES CARL VAN VECHTEN (1880-1964), ESCRITOR Y FOTÓGRAFO, DE RAZA BLANCA, Y HOMOSEXUAL DECLARADO. 
FOTOGRAFIÓ A F. SCOTT FITZGERALD, MARC CHAGALL, GORE VIDAL, BESSIE SMITH, BILLIE HOLIDAY, MARLON BRANDO, TRUMAN CAPOTE Y OTROS. ENTRE SUS OBRAS LITERARIAS MÁS SIGNIFICADAS SE ENCUENTRAN PETER WHIFFLE (1922), NIGGER HEAVEN (1926) Y PARTIES (1930).


Nella Larsen (1891-1964) Nacida en Chicago; hija de blanca y de afroamericano. Alcanzó notoriedad con las novelas Quicksand (1928) y Passing (1929), cuyos personajes y conflictos no tenían nada que ver con la ficción, sino que procedían, directa y radicalmente, de su propia existencia.

Alienada entre dos mundos distintos, el blanco y el negro, Larsen sentía el rechazo que ambos le dispensaban. Al publicar su tercera novela, Sanctuary, fue acusada de plagio, una imputación que se probará falsa años más tarde, pero que en aquel momento la apartó de la literatura. A partir de entonces trabajó como enfermera, hasta su retiro.





RENACIMIENTO DE HARLEM  /  LAS ARTES PLÁSTICAS
Aaron Douglas (1899-1979) Pintor al óleo y dibujante, nacido en Topeka (Kansas). Miembro ineludible del círculo del Renacimiento de Harlem, y denominado `Padre del Arte Afroamericano´,  Douglas ilustró libros de Countee Cullen, Langston Hughes y James Weldon Johnson. Sus dibujos se publicaron en revistas y publicaciones, como Vanity Fair, Theatre Arts y American Mercury.

PORTADA DE THE CRISIS: RETRATO DE UN HOMBRE NEGRO
AARON DOUGLAS, NOVIEMBRE DE 1929



Su obra pictórica, de un marcado impresionismo abstracto, muestra perspectivas urbanas de Harlem, serenas y distantes, en las que se aprecia una ruptura de la composición clásica. Su interés fundamental era registrar impresiones, captar la luz, las sensaciones y la fugacidad del instante, acentuando los rasgos dinámicos de la realidad. 






SONG OF THE TOWERS.  AARON DOUGLAS (1934)


En obras como la reconocida Power plant, Harlem (1939), el pintor quiso imprimir la filosofía del `Nuevo Negro´ americano y su identidad espiritual, intentando que ésta llegara al público a través de objetos geométricos bidimensionales. Vecino de Harlem, en donde vivía con su mujer, Alta Douglas, fue fundador de la Cátedra de Arte de la Universidad Fisk de Nashville (Tennessee).


POWER PLANT, HARLEM.  ÓLEO DE AARON DOUGLAS (1939)



Richmond Barthé   (1901-1989) Escultor y pintor de origen criollo, nacido en Bay St. Louis (Misisipi) y criado en Nueva Orleáns (Luisiana). El color de su piel le impidió ingresar en la escuela de arte local, sujeta a una política de segregación racista; sin embargo, y gracias a la mediación de un sacerdote católico, fue acogido por el Instituto de Arte de Chicago. 

Barthé desarrolló su estilo modelando sus figuras con arcilla, y presentó sus primeros trabajos serios en la Negro in Art Week Exhibition de 1927, y en la muestra anual de la Chicago Art Legue, en 1928, que llamaron poderosamente la atención del mundo artístico y le proporcionaron numerosos encargos.

En 1929, nada más graduarse en el Instituto de Arte de Chicago, instala su taller en Harlem, se hace con una magnífica reputación, y comienza a exponer sus obras en las  galerías de arte más prestigiosas, recibiendo los mayores parabienes por parte de la crítica especializada, que lo consideró uno de los principales escultores modernistas del momento.



RICHMOND BARTHÉ, EN SU TALLER DE HARLEM



Mediados los años 1940, Barthé se mudó a Jamaica, y allí  permaneció por espacio de casi dos décadas. Posteriormente, residió en Suiza, España e Italia, para, finalmente, asentarse en Pasadena (California) y escribir sus memorias, contando con el apoyo financiero del actor James Gardner, para que recopilara su obra. Una buena parte de ella se expone en el Museo Metropolitano de Nueva York, en el Museo de Arte Whitney de Nueva York, y en el Instituto de Arte de Chicago. 

Son célebres sus esculturas Toussaint L´Ouverture y General Dessalinesdos monumentos erigidos frente al Palacio de Puerto Príncipe, en Haití, en honor de esos próceres de la independencia de la antigua colonia francesa.


RENACIMIENTO DE HARLEM  /  APUNTE FINAL
Los líderes de esta nueva sociedad negra que se estaba forjando en Harlem eran hombres y mujeres de profesiones liberales: médicos, abogados, ministros de la religión … Pero no nos engañemos. De la misma manera que la sociedad blanca creía honradamente que los originadores del jazz eran Paul Whiteman y las bandas blancas de dixieland, y nunca oyó hablar de Jelly Roll Morton ni de King Oliver, ésta tampoco demostró ningún interés en saber el significado de `Renacimiento de Harlem´ o `Nuevo Negro´, ni quiénes eran o qué pretendían sus representantes.  Eran cosas de negros ... 

FOTOGRAFÍA DE MARGARET BOURKE-WHITE, 1937


La sociedad blanca tenía un conocimiento muy superficial de la negra; por el contrario, ésta siempre tuvo la "obligación" de saber lo que la otra pensaba. Los negros de Nueva York procuraban olvidar las tradiciones del Sur y se esforzaban en imitar a los blancos, por lo que el Renacimiento de Harlem influyó exclusivamente en su propio mundo. Y, más bien, desde un ángulo reinvindicativo, como magnífico testimonio de su cultura, porque para la clase baja negra, la formada por estibadores y trabajadores de los hornos industriales y las cadenas de montaje de la Ford, no había mucho espacio para la lírica ... Bastaba con sobrevivir y criar decentemente a los hijos.


¡Ay, Harlem, disfrazada!
¡Ay, Harlem, amenazada por un gentío de trajes
sin cabeza!
Me llega tu rumor,
me llega tu rumor atravesando troncos y
ascensores,
a través de láminas grises,
donde flotan sus automóviles cubiertos de
dientes,
a través de los caballos muertos y los crímenes
diminutos,
a través de tu gran rey desesperado
cuyas barbas llegan al mar.
(Fragmento de Los negros. Oda al rey de Harlem. 
Federico García Lorca, 1929-1930)


* ESTADOS UNIDOS, 1929: EL POETA Y DRAMATURGO ESPAÑOL FEDERICO GARCÍA LORCA (1898-1936) COMIENZA A ESCRIBIR LOS POEMAS DE SU LIBRO UN POETA EN NUEVA YORK, DURANTE SU ESTANCIA EN LA UNIVERSIDAD DE COLUMBIA.



CRÓNICA DE UN SUEÑO
-1863: EL PRESIDENTE ABRAHAM LINCOLN APRUEBA LA PROCLAMACIÓN DE EMANCIPACIÓN, QUE DECLARA LIBRES A TODOS LOS ESCLAVOS DE LA CONFEDERACIÓN DE ESTADOS DEL SUR.

-1865: LA 13ª ENMIENDA DE LA CONSTITUCIÓN PROHÍBE LA ESCLAVITUD.

-1868: LA 14ª. ENMIENDA OTORGA LA CIUDADANÍA A TODOS LOS AFROAMERICANOS.

-1870: SE OTORGA EL DERECHO DE VOTO A TODOS LOS HOMBRES AFROAMERICANOS. HIRAM RHODES REVELS ES EL PRIMER SENADOR NEGRO Y JOSEPH HAYNE RAINEY, EL PRIMER NEGRO EN LA CÁMARA DE REPRESENTANTES.

-1896: EL TRIBUNAL SUPREMO DE ESTADOS UNIDOS DICTAMINA QUE LA SEGREGACIÓN RACIAL ES CONSTITUCIONAL.

-1948: EL PRESIDENTE HARRY TRUMAN APRUEBA UN DECRETO QUE ORDENA ELIMINAR LA SEGREGACIÓN RACIAL EN LAS FUERZAS ARMADAS.

-1954: EL TRIBUNAL SUPREMO DECLARA INCONSTITUCIONAL LA SEGREGACIÓN RACIAL EN LAS ESCUELAS.

-1962: JAMES MEREDITH ES EL PRIMER ESTUDIANTE AFROAMERICANO QUE ASISTE A LA UNIVERSIDAD DE MISISIPI.

-1963: MARTIN LUTHER KING, TRAS LA HISTÓRICA MARCHA A FAVOR DE LOS DERECHOS CIVILES, PRONUNCIA EN WASHINGTON D.C., EL 28 DE AGOSTO, SU FAMOSO DISCURSO I HAD A DREAM (HE TENIDO UN SUEÑO). EN 1964 SE LE OTORGA EL PREMIO NOBEL DE LA PAZ.

-1964: EL PRESIDENTE LYNDON B. JOHNSON FIRMA LA LEY DE DERECHOS CIVILES.

-1965: EL ACTIVISTA NEGRO Y FUNDADOR DE LA ORGANIZACIÓN DE LA UNIDAD AFROAMERICANA,  MALCOM X, ES ASESINADO EN NUEVA YORK. 
EL CONGRESO PROMULGA LA LEY DE DERECHO AL VOTO, QUE GARANTIZA QUE NADIE SERÁ PRIVADO DE VOTAR DEBIDO A SU RAZA.

-1968: ASESINATO DE MARTIN LUTHER KING, EN MEMPHIS (TENNESSEE).

-1984: EL LÍDER DE LOS DERECHOS CIVILES, EL REVERENDO JESSEE JACKSON SE PRESENTA A LAS PRIMARIAS DEMÓCRATAS. VOLVERÁ A HACERLO EN 1988.

-1989: EL ESTADO DE VIRGINIA ELIGE A DOUGLAS WILDER, EL PRIMER GOBERNADOR DE RAZA NEGRA.

-2001: EL GENERAL COLIN POWELL SE CONVIERTE EN EL PRIMER SECRETARIO DE ESTADO NEGRO.

-2008: EL SENADOR POR ILLINOIS, BARACK HUSSEIN OBAMA SE CONVIERTE EN EL PRIMER AFROAMERICANO EN SER ELEGIDO PRESIDENTE DE ESTADOS UNIDOS. EN 2009 RECIBE EL PREMIO NOBEL DE LA PAZ.



© del texto: Salvador Domínguez. 2008